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Chapter 2 Neuroscience and Behavior

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Chapter 2: Neuroscience and Behavior Everything psychological is simultaneously biological.  German physician, Franz Gall invented phrenology , a popular but ill-fated theory that claimed bumps on  the skull could reveal our mental abilities and our character traits. Phrenology correctly focus attention on  the idea that various brain regions have particular functions.  Neural Communication  There are many different types of neurons , but all are variations on the same theme. A neuron is a nerve  cell; the basic building block of the nervous system. Each consists of a cell body and its branching fibers.  The bushy dendrite  fibers receive information and conduct it toward the cell body. From there, axon  fibers  pass the message along to other neurons or to muscles or glands. Axons speak. Dendrites listen. A layer  of fatty tissue, called the myelin sheath , insulates the axons of some neurons and helps speed their  impulses. The myelin sheath’s importance is evident in multiple sclerosis, a disease in which the myelin  sheath degenerates causing the slowing of communication to muscles and eventually the loss of muscle  control. Neurons fire impulses when they receive signals from sense receptors or when stimulated by  chemical messages from neighboring neurons. The impulse is known as the action potential. How Neurons Communicate We know that the axon terminal of one neuron is in fact separated from the receiving neuron by a gap  less than a millionth of an inch wide called synapse , or synaptic gap or cleft. When the action potential  reaches the axon’s end, it triggers the release of chemical messages, called neurotransmitters . The  neurotransmitter molecules cross the synaptic gap and bind to receptor sites on the receiving neuron. For  an instant, the neurotransmitter unlocks tiny channels at the receiving site. Excess neurotransmitters are  reabsorbed by the sending neuron in a process called reuptake.   How Neurotransmitters Influence Us We know that a particular neural pathway in the brain may use only one or two neurotransmitters, and  that particular neurotransmitters may have particular effects on behavior and emotions. Acetylcholine   (ACh) is one of the best understood neurotransmitters. It is released into muscles and is responsible for 
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