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Le ragioni del successo portoghese nell'oceano Indiano (1498-1600) I. Introduzione Per alcuni decenni del Quattrocento, gli imperatori Ming proiettarono la propria potenza navale sull'Oceano Indiano, inviando dalla Cina sette grandi flotte, alcune delle quali con trentamila uomini a bordo e navi non inferiori alle stimate caracche italiane, molto richieste in Europa. Tale fiorente stagione di esplorazioni fu inaugurata nel 1405 dal viaggio dell'ammiraglio Zheng He verso occidente 1 . Da quel momento e fino al 1434, anno della settima flotta e della morte dello stesso Zheng He, i cinesi riuscirono a sopprimere la pirateria, costringere i potentati locali al pagamento di tributi e avviare commerci con la penisola araba e con il continente africano. Nonostante il successo, gli imperatori scelsero di non proseguire nelle spedizioni navali, di fatto assai dispendiose, poco redditizie nel breve periodo e abbastanza pericolose: si temeva che, grazie a quei viaggi, «si costituisse un potere economico potenzialmente alternativo e antagonista a quello della corte di Pechino e della casta burocratica dei mandarini» 2 . Quello che mancò ai cinesi fu una strategia di consolidamento del proprio potere nell'area attraverso basi navali costiere. Dopo la proiezione di potenza dei Ming, l'Oceano Indiano vide quella portoghese. Con Vasco de Gama, al comando di tre navi e circa centocinquanta uomini, si diede inizio alla penetrazione navale europea in territorio asiatico. Per tutto il Cinquecento arrivarono nel Vecchio Continente prodotti di ogni genere – dagli oggetti esotici, tanto affascinanti agli occhi degli europei, alle preziose spezie, di gran valore – senza che ci fosse un importante spostamento di merci in direzione contraria. 1 L. LEVATHES, When China Ruled the Seas , Oxford University Press, New York, 1996. 2 P.N. STEARNS, Atlante delle culture in movimento , Mondadori, Milano, 2005, p. 60.
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II. Il commercio della violenza e della protezione I portoghesi ebbero l'intuizione di elevare la violenza e la protezione da mezzi per i commerci allo stato di merci di scambio. Come formulato dallo storico dell'economia Frederic Chapin Lane 3 , bassi costi di protezione aumentano i profitti, mentre costi alti li diminuiscono. La guerra navale serviva essenzialmente a controllare le rotte commerciali: nel momento in cui una rotta era minacciata da interessi stranieri, le imbarcazioni da carico che la percorrevano dovevano essere scortate da navi da guerra in funzione difensiva. La possibilità di un attacco dei concorrenti commerciali provocava un aumento dei costi di protezione, con il fine di prevenire danni e perdite, ma con l'effetto di diminuire i profitti finali. Se una rotta importante non veniva difesa – cioè se non si investiva denaro in protezione – un competitore ne avrebbe preso possesso.
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