Socratic Definitions - Socratic Definitions I. The "What is...

Info iconThis preview shows pages 1–3. Sign up to view the full content.

View Full Document Right Arrow Icon
Socratic Definitions  I. The “What is  X ?” Question  1. Socrates asked a simple kind of question that revolutionized philosophy: “ What is it ?”  2. Usually raised about significant moral or aesthetic qualities (e.g., justice, courage,  wisdom, temperance, beauty).  3. Such questions are the central concern of the “Socratic” (early) dialogues of Plato.  4. A so-called “Socratic definition” is an  answer  to a “What is  X ?” question.  5. Socratic definitions are not of words, but of  things . Socrates does not want to know  what the word ‘justice’ means, but what the  nature  of justice itself is.  6. A correct Socratic definition is thus a true description of the essence of the thing to be  defined. I.e., definitions can be true or false.  II. The Importance of Socratic Definitions  A. They are objective.  1. Socrates was opposed to the moral relativism of the Sophists.  2. He believed that there were objective moral standards; that they  could be  discovered ; that there were right and wrong answers to  moral questions that went beyond mere opinion and popular  sentiment.  B. They are fundamental for knowledge.  1. Socrates claims that until you know what a thing is, you can’t answer  any other questions about it.  2. So any inquiry into any moral question presupposes an answer to the  relevant “What is  X ?” question. Not just that there  is  such an answer,  but that the inquirer is in possession of it.  3. E.g., in the  Meno , Socrates claims that you cannot answer a question  about  virtue (“Can it be taught?”) until you have answered a more 
Background image of page 1

Info iconThis preview has intentionally blurred sections. Sign up to view the full version.

View Full DocumentRight Arrow Icon
fundamental question: “What  is  it?”  4. In general, he thought that a person’s having knowledge involving a  concept,  X , depends upon his knowing the correct answer to the  “What is  X ?” question.  C. They are fundamental for morality.  1. He thought that the possibility of morality (moral character, moral  behavior) depended on knowledge of definitions.  2. Virtue is knowledge: if you know what is right, you will do what is  right. Knowing a Socratic definition is thus (apparently) necessary  and sufficient for moral behavior.  III. The Objectivity of Definitions  A. Objective fact vs. opinion The definition of a moral quality is not a matter of what people  think . You  cannot determine what goodness, or justice, or piety, is by conducting a poll.  Consequently, whether something or someone  has  a given moral quality is  also not a matter of mere opinion. Whether an act or a person is good, or just,  or pious, for example, is not to be settled by a vote. 
Background image of page 2
Image of page 3
This is the end of the preview. Sign up to access the rest of the document.

This note was uploaded on 04/19/2008 for the course PHIL 320 taught by Professor Cohen during the Fall '07 term at University of Washington.

Page1 / 9

Socratic Definitions - Socratic Definitions I. The "What is...

This preview shows document pages 1 - 3. Sign up to view the full document.

View Full Document Right Arrow Icon
Ask a homework question - tutors are online