The Four Causes - The Four Causes What are there four of?...

Info iconThis preview shows pages 1–3. Sign up to view the full content.

View Full Document Right Arrow Icon
The Four Causes  What are there four  of 1. Aristotle’s doctrine of the four causes is crucial, but easily misunderstood. It is natural  for us (post-Humeans) to think of (what Aristotle calls) “causes” in terms of our latter- day notion of cause-and-effect. This is misleading in several ways:  a. Only one of Aristotle’s causes (the “efficient” cause) sounds even remotely  like a Humean cause.  b. Humean causes are  events , and so are their effects, but Aristotle doesn’t  limit his causes in that way. Typically, it is  substances  that have causes. And  that sounds odd.  2. But to charge Aristotle with having only a dim understanding of causality is to accuse  him of missing a target he wasn’t even aiming at. We must keep this in mind  whenever we use the word “cause” in connection with Aristotle’s doctrine.  3. We will begin with the question, What is it that Aristotle says there are four of? The  Greek word is  aition  (plural  aitia ); sometimes it takes a feminine form,  aitia  (plural  aitiai ). And what is an  aition ? Part of Aristotle’s point is that there is no one answer to  this question. An  aition  is just whatever one can cite in answer to a “why?” question.  And what we give in answering a “why?” question is an explanation. So an  aition  is  best thought of as an  explanation  than as a cause.  4. Even so, that’s not enough. First, Aristotle thinks that you can ask what the  aitia  of  this table are, and it’s not clear what sense, if any, it makes to ask for an  explanation  of the table. Second, he thinks that, in some sense, a carpenter is an  aition  of a table,  and it’s not clear in what sense, if any, a carpenter (or anything like a carpenter) could  be an  explanation  of  anything Here perhaps Ackrill’s “explanatory factor” is a more illuminating translation of  aition That is, an  aition  is something that plays a role as an explanatory factor in the  explanation of something. But, as we’ll see, there are many kinds of explanations.  Where to find the doctrine in Aristotle’s texts  1. In RAGP:  Phys . II.3; and (extensively) in  Metaph . A.3 ff. See also  Part. An . 639b12ff  2. Additionally (not in RAGP):  APo . II.11;  Metaph .2;  Gen. et Corr.  335a28-336a12. 
Background image of page 1

Info iconThis preview has intentionally blurred sections. Sign up to view the full version.

View Full DocumentRight Arrow Icon
The traditional picture The picture is Aristotle’s, but the names of the causes are not. Quotations from Physics II.3,  194b24 ff:  1. Material  cause: “that from which, <as a constituent> present in it, a thing comes to be  … e.g., the bronze and silver, and their genera, are causes of the statue and the 
Background image of page 2
Image of page 3
This is the end of the preview. Sign up to access the rest of the document.

This note was uploaded on 04/19/2008 for the course PHIL 320 taught by Professor Cohen during the Fall '07 term at University of Washington.

Page1 / 7

The Four Causes - The Four Causes What are there four of?...

This preview shows document pages 1 - 3. Sign up to view the full document.

View Full Document Right Arrow Icon
Ask a homework question - tutors are online