Aristotle’s Nicomachean Ethics

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Aristotle’s Nicomachean Ethics ook I Summary Our account of this science will be adequate if it achieves such clarity as the subject-matter  allows. Every human activity aims at some end that we consider good. The  highest ends are ends in themselves, while subordinate ends may only  be means to higher ends. Those highest ends, which we pursue for  their own sake, must be the supreme Good.  The study of the Good is part of political science, because politics  concerns itself with securing the highest ends for human life. Politics  is not a precise science, since what is best for one person may not be  best for another. Consequently, we can aim at only a rough outline of  the Good. Everyone agrees that the supreme Good is happiness, but people  disagree over what constitutes happiness. Common people equate  happiness with sensual pleasure: this may be sufficient for animals,  but human life has higher ends. Others say that receiving honors is the  greatest good, but honors are conferred as recognition of goodness, so  there must be a greater good that these honors reward. Plato’s Theory  of Forms suggests that there is a single Form of Good and that all  good things are good in the same way. This theory seems flawed when  we consider the diversity of things we call “good” and the diversity of  ways in which we consider goodness. Even if there were a single  unifying Form of Good, our interest is in the practical question of how  to be good, so we should concern ourselves not with this abstract  concept but with the practical ends we can actually pursue in  everyday life. Happiness is the highest good because we choose happiness as an end  sufficient in itself. Even intelligence and virtue are not good only in  themselves, but good also because they make us happy. We call people “good” if they perform their function well. For  instance, a person who plays the flute well is a good flutist. Playing  the flute is the flutist’s function because that is his or her distinctive  activity. The distinctive activity of humans generally—what  distinguishes us from plants and animals—is our rationality.  Therefore, the supreme Good should be an activity of the rational soul 
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in accordance with virtue. This definition aligns with popular views of  happiness, which see the happy person as virtuous, rational, and  active. When talking about happiness, we consider a person’s life as a whole, 
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This note was uploaded on 04/28/2008 for the course PHIL 1010 taught by Professor Hyde,jason during the Fall '07 term at Colorado.

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