What Stories Are and Why We Read Them

What Stories Are and Why We Read Them - What Stories Are...

Info iconThis preview shows pages 1–2. Sign up to view the full content.

View Full Document Right Arrow Icon
What Stories Are and Why We Read Them Ron Hansen May/Summer 2000, The Writer’s Chronicle We fiction readers are questioners. We find ourselves wondering if the facts are right, if a scene truly  occurred, what will happen next in the story, and how and where we are being taken. A question we hardly  ever ask but perhaps ought to is: “Why are we doing this, anyway?” And to get to that point we’ll have to  begin with what stories are. Story is a hard word to define, especially as I want to use it, that is, in the widest possible way, welcoming  whatever kind of prose narrative you can think of, be it the classic short story, or a myth, legend, parable,  fairy tale, fable, yarn, novella, novel, or screenplay. A handbook definition of what I’m talking about might go  something like this: A story is a fictional narrative about characters in conflict that has meaning for our own  lives. Within its confines something happens that effects an important change in the characters, often  provoking new insights about themselves or others or the ways of the world. Everything in it is critical to its  final unity. Early on in a story we are introduced to a significant problem or tension that only increases with  further developments or complications until finally the kettle is filled and it boils over into a crisis. At that point  a serious and crucial decision has to be made by the main character or, especially in contemporary stories,  the protagonist will arrive at a sudden revelation—what James Joyce identified as an epiphany. Whether  given a crisis or an epiphany in the story, we understand that the character has arrived at a turning point in  his or her life and, having had that experience, will never be the same, but will think and feel differently in the  future. Likewise, we may see the protagonist offered a chance to change but stupidly refuse it. That, too, is  crucial. And then there is often a falling off of the action, a resolution where loose ends are tied up, or that  relaxation of tensions which is known as the denoument.  This is a handbook definition, as I said, but it feels too general to be much help in figuring out what stories  are. E.M. Forster isn’t far better; he calls a story “a narrative of events arranged in their time sequence— dinner coming after breakfast, Tuesday after Monday, decay after death, and so on.  Qua  story, it can only  have one merit: that of making the audience want to know what happens next. And conversely it can only  have one fault: that of making the audience not want to know what happens next.” 1
Background image of page 1

Info iconThis preview has intentionally blurred sections. Sign up to view the full version.

View Full DocumentRight Arrow Icon
Image of page 2
This is the end of the preview. Sign up to access the rest of the document.

This note was uploaded on 04/09/2009 for the course ENGL 107 taught by Professor Merritt during the Fall '08 term at University of Arizona- Tucson.

Page1 / 7

What Stories Are and Why We Read Them - What Stories Are...

This preview shows document pages 1 - 2. Sign up to view the full document.

View Full Document Right Arrow Icon
Ask a homework question - tutors are online