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Lecture 16:  Comparative advantage; international trade regulation This is the first of two lectures on international trade regulation.  This subject has two  roots, one in economic theory and the other in the actual history of trade regulation among  countries.  These started separately, but in recent decades there’s been a sort of convergence, with  economic theory supposedly one of the big influences on how international trade is regulated.  The trouble is the other main influence is politics of the most messy sort, and this political  component has made what in theory is really pretty straightforward into one of the most slow and  complicated processes in the world. As I did with exchange rates and the IMF, I want to start with the theory of trade in this  lecture, and then continue with the history of trade regulation next week.  On Monday, I expect to  get as far as the creation of the GATT, the predecessor organization to the WTO and the third of  the three multilateral institutions set up at Bretton Woods.  On Wednesday, I expect to conclude  with an account of the WTO itself.  Law of Comparative Advantage The fundamental trade theory is called the Law of Comparative Advantage, first  formulated in 1819 by David Ricardo in his  Principles of Political Economy  in the selection  found in the reader .   The basic idea is that trade is beneficial on a world scale, because the  efficiency with which productive resources are employed is greater when there is international  trade than when there is not. The law is sometimes misunderstood to say that each country should specialize in  producing the things it can produce more cheaply than every other country.  This formulation is  not correct.  If it were, a country that doesn’t produce anything more cheaply than every other  country would produce nothing and import everything.  Such a conclusion is absurd.  Under such  a regime, the productive resources of that country, second-rate though they may be, would not be  used for anything, which is scarcely the way to increase overall world production.  It also doesn’t  mean that trade between countries should consist of items in which each side has an advantage.  The law is not about the case in which the US is better at producing wheat and Japan is better at  producing rice, and so the US and Japan trade wheat for rice.  Obviously, they should trade in  these circumstances, but the law is really about all trade, including cases in which one side is  more efficient than the other in producing both the traded items, but in which the degree of 
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This note was uploaded on 07/08/2008 for the course GEOG 20 taught by Professor Acker during the Spring '08 term at University of California, Berkeley.

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