ensayo 93.pdf - La Economa de Puerto Rico 1898-1998...

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* Profesor en el Departamento de Economía de la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras. Este ensayo es parte de una serie de ensayos que, con motivo del Centenario 1898-1998, el Ateneo Puertorriqueño publicará. 1 No pasemos por alto que durante este periodo la cuota de sangre es alta, como lo recuerda la conmemoración de la famosa huelga de mayo de 1886 en Chicago por la conquista de la jornada de ocho horas, que culminó con la ejecución de sus líderes. La Economía de Puerto Rico, 1898-1998 Francisco A. Catalá Oliveras * En el año 1898 se inventó el rayón (Cameron: 1993). Lo que visto aisladamente podría parecer trivial, cobra particular importancia cuando se reconoce como parte de una revolución industrial que, con sus vaivenes y contradicciones, iniciará la configuración del siglo veinte. Se estaba cuajando una fase de gran dinamismo económico acompañada de acomodos coloniales protagonizados por los europeos, que ya tenían parcelada a África, junto a nuevos actores como Rusia, Japón y los Estados Unidos que intensificaban la competencia por sus respectivas “esferas de influencia”, particularmente en Asia. En tal contexto Puerto Rico encaja en una primera fase como enclave azucarero. Este papel se extenderá a lo largo de la primera mitad del siglo. Era un Puerto Rico pobre. Con la rearticulación del aparato gubernamental y el establecimiento del enclave manufacturero se transita hacia la fase del incrementalismo económico. Esta coincide con la decadencia de la agricultura y con grandes flujos emigratorios. Pero era un Puerto Rico que parecía iniciarse en la riqueza. El siglo está cerrando. Nos rodean cambios extraordinarios tanto en la dimensión tecnológica como en la institucional. No obstante, la aspiración a la riqueza ha culminado con una economía morosa. Se recrudecen los problemas sociales. Puerto Rico luce agotado. Ni la riqueza ni el agotamiento son fines inexorables. Todo depende del camino escogido y recorrido. Por ello es obligado trazar las coordenadas del mismo. Contexto El auge económico “mundial” que se inicia justo en el tránsito de un siglo a otro fue precedido por la “Gran Depresión” del siglo XIX, que se sitúa generalmente entre los años 1873 y 1895 (Beaud: 1986). En estos años de crisis cobra fuerza el movimiento sindical, particularmente en los Estados Unidos, Gran Bretaña, Francia y Alemania. 1 La actividad sindical tendrá como respuesta toda una serie de leyes sociales que, con las variaciones de rigor, se adoptarán en todos los países industriales. El papel pionero le corresponde a la Alemania de Bismarck, con leyes como las del seguro de enfermedad (1883), seguro de
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La Economía de Puerto Rico, 1898-1998 2 accidente (1884), seguro de vejez y retiro a los 60 años (1889). Estas y otras leyes marcarán en buena medida el compás de las relaciones obrero-patronales durante el siglo XX.
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