The Broken Window

The Broken Window - What Is Seen and What Is Not Seen By...

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What Is Seen and What Is Not Seen By Frederic Bastiat In the economic sphere an act, a habit, an institution, a law produces not only one effect,  but a series of effects. Of these effects, the first alone is immediate; it appears  simultaneously with its cause;  it is seen.  The other effects emerge only subsequently;  they are not seen;  we are fortunate if we  foresee  them.  There is only one difference between a bad economist and a good one: the bad  economist confines himself to the  visible  effect; the good economist takes into account  both the effect that can be seen and those effects that must be  foreseen.   Yet this difference is tremendous; for it almost always happens that when the immediate  consequence is favorable, the later consequences are disastrous, and vice versa.  Whence it follows that the bad economist pursues a small present good that will be  followed by a great evil to come, while the good economist pursues a great good to  come, at the risk of a small present evil.  The same thing, of course, is true of health and morals. Often, the sweeter the first fruit  of a habit, the more bitter are its later fruits: for example, debauchery, sloth, prodigality.  When a man is impressed by the effect  that is seen  and has not yet learned to discern  the effects  that are not seen , he indulges in deplorable habits, not only through natural  inclination, but deliberately.  This explains man’s necessarily painful evolution. Ignorance surrounds him at his cradle;  therefore, he regulates his acts according to their first consequences, the only ones that,  in his infancy, he can see. It is only after a long time that he learns to take account of the  others. Two very different masters teach him this lesson: experience and foresight.  Experience teaches efficaciously but brutally. It instructs us in all the effects of an act by 
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This note was uploaded on 04/01/2008 for the course ECN 221 taught by Professor Roberts during the Spring '07 term at ASU.

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