Lecture 3 - communications and information flows

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Lecture 3: Communications and information flows History of communications The transition from the slow and uncertain communication of traditional society to the  instantaneous communication of today was carried out in two main stages. The first brought long- distance communication down from days to minutes, and was in essence completed during the  nineteenth century, with continual improvements, particularly in cost, since then.  The steepest  fall in costs have occurred in the past thirty years, and is contemporaneous with the current,  second wave of globalization.   Each of the two waves of globalization took place because the application of a  fundamental technical innovation, one capable of restructuring every aspect of economic life.  The fundamental innovation of the first wave was the application of electricity, which as applied  to communications meant the telegraph and telephone.  The more recent fundamental innovation  is digitization, which expresses every sort of information, from movies to X-rays, in the same  digital format; when digitization was combined with a free, instantaneous and worldwide  communication system, it meant that every kind of information was available to every individual  everywhere. Initial stage.   As with transportation, I want to begin with communication in traditional  society.  Generally speaking, communication was a branch of transportation, with a few  exceptions like drum signals or smoke signals.  If it was 1780 and you were in the British East  India Company in London and wanted to find out how the Calcutta office was doing, you had to  send a ship—a sailing ship, remember—all the way around Africa to India, and then the answer  would come back the same way.  You might not find out about some major problem until  halfway through 1781.  All the problems connected with transportation in the traditional world— slow, unreliable, dangerous and expensive--were true of communication as well. By the eighteenth century, there were transportation facilities that specialized in message  delivery.  Governments maintained courier services, with a system of post houses—places where  fresh horses were kept every twenty miles or so along the road, so that mail or other messages  could be delivered by a sort of relay system.  This system survived into the middle of the  nineteenth century.  The most famous American example was the Pony Express, which carried  mail from California to Missouri in the early 1860s, before the Transcontinental Railroad came  along and all the ponies were turned to glue.  Using the courier system would cut the time of 
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