Lecture 26 - China

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Lecture 26a   China History.   As with Japan, I want to see the ways in which Chinese economic and political  developments are rooted in its history.  At the end of the traditional era in the nineteenth century,  China had a population of 300 million; it spanned an area larger than that of the United States  today, and looked back on nearly a thousand years of united government across that huge area.  There were several spoken languages in that vast area, particularly in the Southeast, but the same  written language was used by the speakers of all those languages, so it was written language that  held this vast Empire together.  It’s as if you were communicating with a French speaker using  mathematical equations.  If you sent a note saying “4 + 2 = 6”, the recipient would read that as  “quatre et deux sont six”, but she would understand exactly what you meant to convey:  the  written symbols and the ideas those symbols conveyed would be identical for the writer and the  reader, even though the vocalizations of those symbols would be mutually incomprehensible.  The relationship between written Chinese and the languages spoken in the Chinese empire was  very similar. The huge Empire was run by a huge bureaucracy, and the bureaucracy was selected by  written examination in the works of Confucius, who lived in the fifth century BC.   The  Confucian ideal was one of order and hierarchy, with the township under the county, the county  under the province and the province under the Emperor, with officials in charge of each level  appointed by the center based on the examinations.  It would be like appointing the mayor of  Oakland by examining candidates in Plato and Caesar’s Commentaries, in the original Greek and  Latin.  These works are very fine of course, but they don’t tell you how to hire more police when  tax revenues are declining because of a contracting housing market.  By the same token, the  Imperial Chinese government, steeped in the ancient works but with no idea of how modern  economies were put together, had no chance of bringing the huge empire forward during the era  of globalization and colonialism.   The Opium War of 1842 sounded the death knell of Imperial China.  If the Imperial  government could not prevent a handful of ships from the other side of the world from destroying  the Chinese navy, blockading the Chinese coast and sailing up the Yang-tse river, what business  did it have being the government?  Within 10 years of the end of the Opium War, a civil war  known as the Taiping Rebellion broke out in southern China, part political protest against 
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This note was uploaded on 02/18/2010 for the course GEOG 20 taught by Professor Acker during the Fall '08 term at Berkeley.

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