Jared_Diamond -...

Info iconThis preview shows pages 1–2. Sign up to view the full content.

View Full Document Right Arrow Icon
http://www.nytimes.com/2008/01/02/opinion/02diamond.html January 2, 2008 OP-ED CONTRIBUTOR What’s Your Consumption Factor?  By JARED DIAMOND Los Angeles TO mathematicians, 32 is an interesting number: it’s 2 raised to the fifth power, 2 times 2 times 2 times 2 times  2. To economists, 32 is even more special, because it measures the difference in lifestyles between the first world and the  developing world. The average rates at which people consume resources like oil and metals, and produce wastes like  plastics and greenhouse gases, are about 32 times higher in North America, Western Europe, Japan and Australia than  they are in the developing world. That factor of 32 has big consequences. To understand them, consider our concern with world population. Today, there are more than 6.5 billion people,  and that number may grow to around 9 billion within this half-century. Several decades ago, many people considered  rising population to be the main challenge facing humanity. Now we realize that it matters only insofar as people consume  and produce.  If most of the world’s 6.5 billion people were in cold storage and not metabolizing or consuming, they would  create no resource problem. What really matters is total world consumption, the sum of all local consumptions, which is  the product of local population times the local per capita consumption rate.  The estimated one billion people who live in developed countries have a relative per capita consumption rate of 32. Most  of the world’s other 5.5 billion people constitute the developing world, with relative per capita consumption rates below 32,  mostly down toward 1.  The population especially of the developing world is growing, and some people remain fixated on this. They  note that populations of countries like Kenya are growing rapidly, and they say that’s a big problem. Yes, it is a problem  for Kenya’s more than 30 million people, but it’s not a burden on the whole world, because Kenyans consume so little.  (Their relative per capita rate is 1.) A real problem for the world is that each of us 300 million Americans consumes as  much as 32 Kenyans. With 10 times the population, the United States consumes 320 times more resources than Kenya  does. People in the third world are aware of this difference in per capita consumption, although most of them couldn’t  specify that it’s by a factor of 32. When they believe their chances of catching up to be hopeless, they sometimes get  frustrated and angry, and some become terrorists, or tolerate or support terrorists. Since Sept. 11, 2001, it has become 
Background image of page 1

Info iconThis preview has intentionally blurred sections. Sign up to view the full version.

View Full DocumentRight Arrow Icon
Image of page 2
This is the end of the preview. Sign up to access the rest of the document.

Page1 / 5

Jared_Diamond -...

This preview shows document pages 1 - 2. Sign up to view the full document.

View Full Document Right Arrow Icon
Ask a homework question - tutors are online