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The Interstellar Medium We think of space as being empty, but astronomers find that the space between  the stars is  never  empty.  Everywhere we look there is gas and dust, only in varying  densities.  These densities are much lower than mean stellar densities (about equal to the density of water), and are, in  general more rarefied than the best vacuums achievable on the Earth. This medium is important because: Some of it prevents us from seeing very far with optical telescopes. Some of it is the raw material from which stars and planets are formed. Some of it acts like a footprint of events that have occurred previously (such  as supernovae).  Some of it can tell us of the presence of black holes (such as accretion disks). Its chemical composition is, in part, a result of the creation of the Universe. Dust Presence of dust as a component of the interstellar medium was first revealed by  photographs that looked as if they showed “holes” in the distribution of stars. We know they are not holes because of the unlikely distribution of stars that is  required and because the holes would quickly fill up. The dust does three things: It blocks the light from background stars It reddens the light from background stars It scatters and reflects the light from nearby stars.  Reflection Nebulae  are  examples of this. The reddening of starlight tells us that the characteristic size of the dust particles is  similar to the wavelength of light, from about  100 - 1000 nm.   There is some dust that is even smaller.
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Reflected light in reflection nebulae is always bluer than the light from the star that is  being reflected. There is enough dust in the Milky Way, the galaxy in which we live to block out the light 
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This note was uploaded on 03/02/2011 for the course ASTRO 10 taught by Professor Norm during the Spring '06 term at Berkeley.

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