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Bioethics lecture 2: General Ethical Theories continued Kantian ethics Immanuel Kant (1724-1804) was one of the most important philosopher of the 1700s, not  just in ethics, but in all areas.  He had distinctive and influential theories about the way  the mind works and how our knowledge of the world is constructed, and his ethical  theory is only one aspect of this larger theory of everything in philosophy. His lived earlier than Mill, so it’s not really accurate to see his work as a reaction against  Utilitarianism, but his theory is about as different from it as possible, and many people  who find Utilitarianism unsatisfying like Kantianism. For Utilitarianism the ultimate intrinsic good that really matters for ethics is  happiness— everything else is for the sake of making people happy.   Mill thought you could derive things like laws and rights, and ways to evaluate political  and social institutions, but these are all ultimately for the sake of maximizing happiness.  Because of this, it might be right in a sense to break laws and violate rights, if it really  does maximize happiness—the laws and rights are only there to help in maximizing  happiness, they don’t have an intrinsic value of their own (they’re like seat-belts) In contrast, Kant thought the consequences of action (how much happiness they cause)  are irrelevant.  For Kant, ethics was based on absolute principles of rationality.  Because  people can think rationally, they are capable of acting morally—they are morally  responsible.  Kant thought you can’t blame an animal like a dog or a bird for what it does  because it can’t think in terms of universal laws.  Because people can do this, they have a  responsibility to do obey universal laws of rationality. The ultimate principle of morality for Kant is the  Categorical Imperative: It is called the ‘categorical imperative’ to distinguish it from  hypothetical  or  conditional  imperatives, which are reasons to act  if  you have some goal or desire: -If you want X, you should do Y. -If  you want to get good grades, you should study instead of partying.   -If  you want Chinese food, you should go to a Chinese restaurant. Kant thinks ethics is  not  like that.  The imperative to do the right thing absolute; you have  a reason to do the right thing no matter what your particular desires happen to be.  So it 
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can’t be based on  hypothetical imperatives,  it must be based on a  categorical imperative. 2 formulations of the CI:
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This note was uploaded on 03/23/2011 for the course PHI 15 taught by Professor Dworkin during the Spring '08 term at UC Davis.

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