16.1.DarkSideMonotheism

16.1.DarkSideMonotheism - July 3, 1997 The Chronicle of...

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July 3, 1997 The Chronicle of Higher Education, A15-16 An English Professor Explores the"Dark Side" of Monotheism Regina Schwartz finds the seeds of future violence in the Bible By Christopher Shea Evanston, Ill. -- In a course on the Bible at Duke University, Regina Schwartz was talking about  Exodus, giving it the standard left-liberal twist: An oppressed people shake off the grip of Pharaoh,  endure hardships, and find fulfillment in a land of milk and honey. She stressed how Abraham Lincoln, Martin Luther King, Jr., and liberation theologians working with  oppressed people in Latin America had drawn inspiration from the story. Then a student's hand shot  up, and his words cut through the warm feelings in the classroom:"What about the Canaanites?" Even as God blesses the fruit of Jewish wombs and the fruit of their land, He orders the merciless  slaughter of the Israelites' enemies -- women and children included. God decrees that Canaanite idols  must be burned, their altars smashed, their groves burned. Any Israelite who dares to marry a  Canaanite will kindle His wrath. Again and again in the Bible, Dr. Schwartz came to realize, one people's freedom is won at the  expense of another's. This is what she calls the "dark side" of monotheism, which she relentlessly attacks in  The Curse of  Cain: The Violent Legacy of Monotheism  (University of Chicago Press), her in-depth answer to the  student's question. One true god and one true people implies lots of untrue gods and infidels -- people  whose lives are rendered worthless. "The Bible sets up a way of thinking about identity as us  versus  them," Dr. Schwartz says, sitting in her  office at Northwestern University, where she moved two years ago."We came into existence at  someone else's expense, and that way of thinking about identity then pervades all kinds of secular  thinking about identity." The legacy of the idea that there can be only one true people and one valid faith, she believes, is the  self-righteous slaughter in Bosnia, in Northern Ireland, in Israel. All of these struggles -- often over  land, as in the Bible -- come down to a primal fight between the Israelites ("us," whoever we may be) 
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versus  the Canaanites ("them")."The dark side of monotheism," she says, "is this demand of  intolerance for anyone who is not allegiant to the main system." The Bible is suffused with the "myth of scarcity," she argues -- the idea that securing blessings from  God is a zero-sum game. Take Cain and Abel: Both brothers make offerings to God in good faith, but  God rejects Cain's sacrifice of grain, and this inexplicable act leads Cain to murder his brother and to 
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