Thompson and the Canon

Thompson and the Canon - First-Year Engineering Program...

Info iconThis preview shows pages 1–3. Sign up to view the full content.

View Full Document Right Arrow Icon
Kirsten Ferreri ENGL 140A – Literary Theory Midterm Paper 2/22/08 Thompson and the Canon: How should we determine literary greatness? Ann Thompson’s essay “ Hamlet  and the Canon” is concerned primarily with  the question of the Shakespearean canon – namely, whether  Hamlet  can and  should be considered the greatest of Shakespeare’s plays.  This is a difficult task in  any case; but interestingly, Thompson does not deal with the text of the play at  all, except in a brief introductory treatment of Stephen Booth’s interpretation of  seven lines from the second scene.  To Thompson, the thing that determines the  greatness of Hamlet – or any play by Shakespeare – is its reception by the  academic community.  Thompson’s premise is that the position that Hamlet ought  to hold in the canon is not determinable by any formal or structural elements of  the text.  It is not appropriate or even possible to ask questions about which play  has the most believable characters, or the most seamless plot, or the most  innovative use of language.  Rather, theorists should concern themselves with  which play is the most significant in current culture, both in the West and  internationally. The chief piece of evidence that Thompson offers to justify this approach is  not found until almost the end of her essay, under the heading “Which  Hamlet  is 
Background image of page 1

Info iconThis preview has intentionally blurred sections. Sign up to view the full version.

View Full DocumentRight Arrow Icon
the Canonical One?”  Thompson argues that “if one is going to claim preeminent  status for a play, one might ideally wish to establish what precisely one means by  ‘the play’” (Thompson 201).  According to Thompson, the critic’s ability to  evaluate  Hamlet  purely on its own terms is hampered by the fact that there is no  single agreed-upon version of the play.  The three print versions that exist (1603,  1604-5, and 1623) differ radically in their content and style.  For example, the  famous speech that begins “How all occasions do inform against me” is not even  found in the 1623 version (202), and because the latest version is widely  considered to be a revision of the play by Shakespeare himself, editors frequently  cut the soliloquy in modern editions. Thompson quotes Philip Edwards, the editor  of Cambridge’s edition of  Hamlet , to show that “entire theories of the prince have  been built on this speech” (202).  If this is the case, and if most modern editors 
Background image of page 2
Image of page 3
This is the end of the preview. Sign up to access the rest of the document.

Page1 / 6

Thompson and the Canon - First-Year Engineering Program...

This preview shows document pages 1 - 3. Sign up to view the full document.

View Full Document Right Arrow Icon
Ask a homework question - tutors are online