Adam Smith and the invisible hand

Adam Smith and the invisible hand -...

Info iconThis preview shows pages 1–3. Sign up to view the full content.

View Full Document Right Arrow Icon
Adam Smith and the invisible hand  by Helen Joyce  ...every individual necessarily labours to render the annual revenue of the society as  great as he can. He generally, indeed, neither intends to promote the public interest, nor  knows how much he is promoting it. By preferring the support of domestic to that of  foreign industry, he intends only his own security; and by directing that industry in such a  manner as its produce may be of the greatest value, he intends only his own gain, and  he is in this, as in many other cases, led by an  invisible hand  to promote an end which  was no part of his intention. Nor is it always the worse for the society that it was no part  of it. By pursuing his own interest he frequently promotes that of the society more  effectually than when he really intends to promote it. I have never known much good  done by those who affected to trade for the public good.  In this passage, taken from his 1776 book "An Inquiry into the Nature and Causes of the  Wealth of Nations" Adam Smith set out the mechanism by which he felt economic  society operated. Each individual strives to become wealthy "intending only his own  gain" but to this end he must exchange what he owns or produces with others who  sufficiently value what he has to offer; in this way, by division of labour and a free  market, public interest is advanced.  Smith is often regarded as the father of economics, and his writings have been  enormously influential. Nowadays, "invisible hand" explanations are invoked to explain  all sorts of phenomena, from scientific progress to environmental degradation. In the  modern context, mathematicians study "invisible hand" processes as part of Game  Theory, the branch of mathematics that deals with payoffs and strategies (see  Game   Theory and the Cuban Missile Crisis ) in Issue 13 of  Plus Smith was profoundly religious, and saw the "invisible hand" as the mechanism by  which a benevolent God administered a universe in which human happiness was 
Background image of page 1

Info iconThis preview has intentionally blurred sections. Sign up to view the full version.

View Full DocumentRight Arrow Icon
maximised. He made it clear in his writings that quite considerable structure was  required in society before the invisible hand mechanism could work efficiently. For  example, property rights must be strong, and there must be widespread adherence to  moral norms, such as prohibitions against theft and misrepresentation. Theft was, to  Smith, the worst crime of all, even though a poor man stealing from a rich man may  increase overall happiness. He even went so far as to say that the purpose of  government is to defend the rich from the poor.  Here is a description of the way Smith imagined the universe operates: 
Background image of page 2
Image of page 3
This is the end of the preview. Sign up to access the rest of the document.

Page1 / 8

Adam Smith and the invisible hand -...

This preview shows document pages 1 - 3. Sign up to view the full document.

View Full Document Right Arrow Icon
Ask a homework question - tutors are online