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Chapter 16: The Autonomic Nervous System and Visceral Reflexes Chapter Overview The autonomic nervous system controls many of the unconscious functions  necessary for life.  Its two divisions are the sympathetic and parasympathetic systems, the  focus of this chapter. General Properties of the Autonomic Nervous System General Actions The autonomic nervous system (ANS) controls glands, cardiac muscle, and  smooth muscle.  It is also called the visceral motor system.  The primary target organs  are the viscera of the thoracic and abdominopelvic cavities, and, as such, it regulates  processes that are vital to maintaining homeostasis. The word “autonomic” means “self-governed.”  The ANS usually functions  unconsciously, without conscious intent, in contrast to the somatic motor system which  responds to voluntary commands.  The distinction is not clear-cut, however, because  there are somatic reflexes and unconscious control of postural muscles.  In addition,  biofeedback studies have shown that there can be some conscious control of autonomic  functions such as blood pressure and heart rate. The ANS adjusts the function of visceral effectors rather than providing initial  stimulation.  This is different than skeletal muscles, where if a nerve is severed, the  muscle cannot function.  If an autonomic nerve is severed, the organ or gland will still  function, but will not be able to efficiently respond to changing conditions. Visceral Reflexes The ANS is responsible for the body’s visceral reflexes—unconscious, automatic,  stereotyped responses to stimulation of visceral receptors.  Autonomic activity involves a  reflex arc that requires several components: receptors, afferent neurons leading to the  CNS, efferent neurons, and effectors.  Divisions of the Autonomic Nervous System The two subdivisions of the ANS are the sympathetic and parasympathetic  divisions.  The sympathetic division adapts the body for extraordinary circumstances that  call for action.  When it is stimulated, there is increased alertness, heart rate, blood  pressure, blood glucose, and blood flow to the skeletal muscles.  The catch phrase for the  system is “fight or flight”, but it is also involved in less dramatic day-to-day stress, anger,  competition, and sexual arousal.  The parasympathetic division has a calming effect on  body functions, and results in decreased energy expenditure, and normal maintenance  activities such as digestion.  It is often called the “rest and digest” part of the nervous  system.
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