How Your Cat Is Making You Crazy

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The Atlantic Magazine March 2012 How Your Cat Is Making You Crazy JAROSLAV FLEGR IS NO KOOK. AND YET, FOR YEARS, HE  SUSPECTED HIS MIND HAD BEEN TAKEN OVER BY PARASITES THAT  HAD INVADED HIS BRAIN. SO THE PROLIFIC BIOLOGIST TOOK HIS  SCIENCE-FICTION HUNCH INTO THE LAB. WHAT HE’S NOW  DISCOVERING WILL STARTLE YOU. COULD TINY ORGANISMS  CARRIED BY HOUSE CATS BE CREEPING INTO OUR BRAINS,  CAUSING EVERYTHING FROM CAR WRECKS TO SCHIZOPHRENIA? By Kathleen McAuliffe Image credit: Michal Novotný NO ONE WOULD accuse Jaroslav Flegr of being a conformist. A self-described  “sloppy dresser,” the 63-year-old Czech scientist has the contemplative air of  someone habitually lost in thought, and his still-youthful, square-jawed face is  framed by frizzy red hair that encircles his head like a ring of fire. Certainly Flegr’s thinking is jarringly unconventional. Starting in the early 1990s,  he began to suspect that a single-celled parasite in the protozoan family was  subtly manipulating his personality, causing him to behave in strange, often self- destructive ways. And if it was messing with his mind, he reasoned, it was  probably doing the same to others. The parasite, which is excreted by cats in their feces, is called  Toxoplasma gondii  ( T. gondii  or  Toxo  for short) and is the microbe that causes toxoplasmosis—the  reason pregnant women are told to avoid cats’ litter boxes. Since the 1920s,  doctors have recognized that a woman who becomes infected during pregnancy  can transmit the disease to the fetus, in some cases resulting in severe brain  damage or death.  T. gondii  is also a major threat to people with weakened  immunity: in the early days of the AIDS epidemic, before good antiretroviral  drugs were developed, it was to blame for the dementia that afflicted many  patients at the disease’s end stage. Healthy children and adults, however, usually  experience nothing worse than brief flu-like symptoms before quickly fighting off  the protozoan, which thereafter lies dormant inside brain cells—or at least that’s  the standard medical wisdom. But if Flegr is right, the “latent” parasite may be quietly tweaking the connections  between our neurons, changing our response to frightening situations, our trust in  others, how outgoing we are, and even our preference for certain scents. And 
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that’s not all. He also believes that the organism contributes to car crashes,  suicides, and mental disorders such as schizophrenia. When you add up all the  different ways it can harm us, says Flegr, “ Toxoplasma  might even kill as many  people as malaria, or at least a million people a year.” An evolutionary biologist at Charles University in Prague, Flegr has pursued this 
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