The Dream of Purity Internet

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The Dream of Purity From  Postmodernity and Its Discontents  (1997) Zygmunt Bauman Great crimes often start from great ideas. Few great ideas prove completely innocent when their inspired  followers try to make the word flesh  but some can hardly ever be embraced without the teeth being bared and  daggers sharpened. Among this class of ideas, pride of place belongs to the vision of purity. 'The German Final Solution', observed the American writer Cynthia Ozick, 'was an aesthetic solution; it was a  job of editing, it was the artist's finger removing a smudge; it simply annihilated what was considered not  harmonious." The German psychologist Klaus Dörner calls his readers 'die Nazis auch als Bürger zu sehen, die  genauso wie die Bürger vor und nach, ihre Antwort auf die Soziale Frage gesucht haben  the 'social question' to  which they sought the answer being the question of 'pollution', of the stubborn presence of people who 'did not fit',  who were 'out of place', who 'spoiled the picture'  and otherwise offended the aesthetically gratifying and morally  reassuring sense of harmony. In the early years of the modern era, as Michel Foucault reminded us, madmen were  rounded up by the city authorities, loaded into  Narrenschiffen  and sent to sea; madmen stood for 'a dark disorder, a  moving chaos . .. which opposes the mind's luminous and adult stability'; and the sea stood for water, which 'carries  off, but does more: it purifies'. Purity is an ideal; a vision of the condition which needs yet to be created, or such as needs to be diligently  protected against the genuine or imagined odds. Without such a vision, neither the concept of purity makes sense,  nor the distinction between purity and impurity can be sensibly drawn. A forest, a mountain range, a meadow, an  ocean ('nature' in general, as distinguished from culture, the human product) is neither pure nor impure  that is, until  it is spattered with the leftovers of a Sunday picnic or infused with the waste of chemical factories. Human  intervention does not just soil nature and make it filthy; it introduces into nature the very distinction between purity  and filth, it creates the very possibility of a given part of the natural world being 'clean' or 'dirty'. Purity is a vision of things put in places  different  from those they would occupy if not prompted to move  elsewhere, pushed, pulled or goaded; and it is a vision of  order   that is, of a situation in which each thing is in its  rightful place and nowhere else. There is no way of thinking about purity without having an image of 'order', without 
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This note was uploaded on 04/07/2008 for the course ENGL 2306 taught by Professor Grumbles during the Spring '08 term at SMU.

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