literature as a product of history

literature as a product of history - R. Alastair M. Logan...

Info iconThis preview shows pages 1–2. Sign up to view the full content.

View Full Document Right Arrow Icon
R. Alastair M. Logan “The American novelist Henry James wrote that “it takes a great deal of history to produce a little   literature” How can the form and themes of one or more of the texts be seen as a product of their   historical context? The Strange Case of Dr Jekyll and Mr Hyde and Heart of Darkness  Both Conrad’s  Heart Of Darkness  and Stevenson’s  Jekyll and Hyde  are products of their time,  and many popular themes from the period appear in their novels. This is, to some extent, inevitable as  both texts are set in relatively contemporary settings. However, both authors go further than being  products of their time, using themes from their time as springboards to address more profound and  timeless questions, and this helps to explain their continuing popularity. We shall look first at the earlier of the two novellas,  Jekyll and Hyde , published in 1886. The  publication in 1859 of Darwin’s  The Origin of Species  and in 1871  The Descent of Man  heralded a  major change in popular beliefs, and this persists today: “today we live largely in a world of agnostic  materialism descends directly from the consequences of his work.” 1  Utterson’s comment that Hyde is  “something troglydytic” 2  is a reference to Darwin’s idea of a precursor to modern man. Criticism of  Victorian literature also recognises that, “fantasies of recidivism and regression to bestial levels are  common post-Darwinian fantasies” 3  and none can deny that Hyde fits in to this realm of fantasy. The form of Victorian literature was revolutionary in that it became increasingly accessible, as  literacy rates improved considerably and the concept of leisure became prevalent. 4  Literature was  published to entertain; Dickens’ wrote a happy ending of  Great Expectations  and the novel was  published in three volumes to increase profits, and to make the novel more appealing to readers, as  large books were prohibitively expensive and intimidating to much of their audience. Conforming to  this populist form, Stevenson’s work is short (a novella) and its’ intricacies lie behind the façade of  being a straightforward “shilling-shocker” 5  like Walpole’s  Castle of Otranto , designed to engage and  thrill its audience. The Victorian period was a time of rapid industrial development and scientific advancement.  For example, plans for a Channel Tunnel were mooted in 1867, Bell made his first telephone call in  1  Strong, Roy,  The Story of Britain , (London: Hutchinson, 1996) Pg. 452. 2
Background image of page 1

Info iconThis preview has intentionally blurred sections. Sign up to view the full version.

View Full DocumentRight Arrow Icon
Image of page 2
This is the end of the preview. Sign up to access the rest of the document.

This essay was uploaded on 04/09/2008 for the course EN 1001 taught by Professor Wright during the Fall '05 term at University of St Andrews.

Page1 / 5

literature as a product of history - R. Alastair M. Logan...

This preview shows document pages 1 - 2. Sign up to view the full document.

View Full Document Right Arrow Icon
Ask a homework question - tutors are online