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Mento o bien para eliminarlas mediante su deriva

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mento o bien para eliminarlas, mediante su deriva- ción a productos más fácilmente excretables. Cuando una sustancia extraña ingresa en el orga- nismo, la biotransformación desempeña un impor- tante papel en la reducción o en el incremento de posibles efectos tóxicos, de tal forma que, al igual que sustancias nocivas son destoxicadas, o despro- vistas de su capacidad lesiva, unos compuestos ató- xicos o poco tóxicos pueden ser transformados en otros perniciosos, y quizás éstos sean luego elimina- dos después de un posterior proceso destoxicante. Las biotransformaciones de los xenobióticos se pueden realizar por vía puramente química ( hidró- lisis por la presencia de agua o de cambios del pH, oxidaciones, etc.) o por vía bioquímica, con partici- pación de enzimas, cuantitativamente más impor- tante. Como sabemos, las enzimas son moléculas de proteínas especializadas que, según su propia estructura espacial y distribución electrónica, se unen transitoriamente a otras moléculas (sustrato) para las que tienen gran, pero no absoluta, especifi- cidad; como consecuencia de la unión, el sustrato queda modificado y la enzima se separa intacta y dispuesta para una nueva intervención; esto último y el hecho de que con su acción la reacción de modificación del sustrato se realice a velocidad muy superior a la que se haría si la reacción fuese exclusivamente química, confiere a las enzimas la categoría de catalizadores . En su acción suelen estar acompañadas de coenzimas (generalmente vitaminas) y de cofactores (iones inorgánicos). Contamos con unas doscientas de enzimas que, en general, son catalizadores lentos, muchos de ellos inducibles por el sustrato, y se sabe que ellas no funcionan aisladamente, sino dentro de una organi- 4
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zación con varios niveles de creciente complejidad, como: enzima, complejo enzimático y metabolón, bajo el control de las chaperonas. Como veremos en el capítulo siguiente, la activi- dad enzimática puede ser modificada por el propio sustrato o por otras sustancias presentes en el medio, produciéndose un aumento o una disminución de la misma y, consecuentemente, una alteración de las condiciones normales o fisiológicas, lo que supone un proceso patológico o tóxico en el individuo. Por otra parte, comparando unos individuos con otros, se comprueba fácilmente que unos poseen determi- nadas enzimas con mayor o menor actividad que otros; esa coexistencia de diferentes grado de activi- dades enzimáticas recibe el nombre de polimorfismo enzimático , consecuente con diferente funcionalidad de los genes que codifican, expresan o sintetizan aquella enzima ( polimorfismo genético). Esta varia- bilidad, materia de estudio de la Toxicogenética, tiene una gran trascendencia en Toxicología, porque un individuo que biotransforme un xenobiótico a un compuesto inactivo experimentará menor toxicidad que otro individuo que lo haga lentamente o lo bio- transforme en otro más tóxico. Los polimorfismos genéticos no solo se manifiestan en la actividad de
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